Caronte (satélite)

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Caronte
Satélite Plutão I
Charon in Color (HQ).jpg
Fotografia de Caronte, obtida pela sonda New Horizons
Características orbitais
Semieixo maior19.571 ± 4 km
Excentricidade0,0022
Período orbital6,3872304 d (153,3 h)
Velocidade orbital média0,23 km/s
InclinaçãoCom o equador de Plutão: 0,001°
Com a órbita de Plutão: 119,6°
Com a eclíptica: 112,783 °
Características físicas
Diâmetro equatorial1207,2 ± 2,8 km
Área da superfície4,58 × 106 km²
Volume902.700.000 km³
Massa(1,52 ± 0,06) × 1021 kg
Densidade média1,65 ± 0,06 g/cm³
Gravidade equatorial0,0283 g
Período de rotação6 d 9 h 17 m 37 s (rotação síncrona)
Velocidade de escape0,580 km/s
Albedo0,36-0,39
Temperaturamédia: -220 ºC
Composição da atmosfera
Pressão atmosféricainexistente

Caronte forma junto com Plutão um sistema de astros duplos, descoberto por James Walter Christy em 22 de Junho de 1978.É mais conhecido como um satélite natural de Plutão, mesmo tendo a metade do tamanho de Plutão (2400 km- 1200 km). Os dois possuem massas tão semelhantes que não há uma dominância gravitacional de Plutão sobre Caronte. Caronte puxa Plutão com tal força que o eixo de rotação se encontra fora da superfície de Plutão, é como se ambos fossem satélites naturais de um "vazio", caso único no Sistema Solar. Alguns astrônomos classificam esta interação como planeta-anão duplo, o sistema Plutão-Caronte, assim sendo os outros quatro corpos: Hidra, Nix, Cérbero e Estige seriam satélites de Plutão e Caronte. Mas a classificação dada pela União Astronômica Internacional ainda é somente planeta-anão focando o maior corpo do sistema.

A sua composição e dimensões são ainda muito incertas, devido à distância a que o par Plutão-Caronte se encontra da Terra. Mas as medições feitas mostram que Caronte possui um diâmetro de aproximadamente 1.207 km.

Como se viu nas últimas décadas, todos os planetas distantes tinham mais satélites do que se pensava antes dos voos espaciais, e nunca foram visitados pelo homem. Entretanto, Plutão e Caronte foram visitados pela missão espacial não-tripulada New Horizons em julho de 2015, para novas pesquisas.[1]

Descoberta

Caronte foi descoberto a 22 de junho de 1978 pelo astrônomo do Observatório Naval dos Estados Unidos James W. Christy, que percebeu algo muito peculiar nas imagens de Plutão obtidos com o telescópio do observatório de Flagstaff. As imagens obtidas de Plutão tinham uma forma ligeiramente alongada, enquanto as estrelas que apareceram na mesma fotografia não mostraram nenhuma distorção.

Uma verificação em arquivo no observatório revela que algumas das outras imagens tomadas em excelentes condições de visibilidade também mostraram esta estirpe, embora a maioria não. Este efeito poderia ser explicado se houvesse outro objeto em órbita de Plutão, que periodicamente não é suficientemente grande para ser observado pelo telescópio.

Christy continuou a sua pesquisa e descobriu que todas as observações poderiam ser explicadas se o objeto em questão tivesse um período orbital de 6,387 dias e uma separação máxima do planeta de um segundo de arco. O período de rotação de Plutão é de 6.387 dias, precisamente como era quase certo que o satélite tinha o período de rotação mesmo, inferir que este era o único conhecido sistema de satélite do planeta em que ambos eram a mesma face o tempo todo.[2]

Algumas dúvidas que podem ocorrer de sua existência é apagada quando o sistema entrou em um período de cinco anos entre 1985 e 1990 eclipses. Este fenômeno ocorre quando o plano orbital de Plutão e Caronte fica cantando do ponto de vista da Terra. Isso só acontece duas vezes durante os 248 anos do período orbital de Plutão. Foi muita sorte que um desses intervalos de eclipses ocorrem logo após a descoberta de Caronte.

As primeiras imagens de Plutão e Caronte resolvido como discos separados foram tiradas pelo Telescópio Espacial Hubble na década de 1990. Mais tarde, o desenvolvimento da óptica adaptativa foi possível resolver também discos separados usando telescópios terrestres.

A descoberta de Caronte descartou a teoria de que Plutão tinha sido um satélite de Netuno que escapou.

Plutão (à direita) e Caronte (à esquerda). Foto retirada a partir da sonda New Horizons da NASA