Ácido ribonucleico

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Estrutura do RNA.
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Bases duma molécula de ARN.

O ácido ribonucleico ou ARN (RNA nas suas siglas em inglês), é um tipo de ácido nucleico, uma molécula polimérica linear formada por unidades menores chamadas nucleótidos. Intervém em várias funções biológicas importantes como a codificação genética, e a descodificação durante a tradução de proteínas, regulação e expressão dos genes. É uma das macromoléculas essenciais para a vida, a par do DNA, as proteínas, os lípidos e os carboidratos. Tal como o ADN, o ARN é formado por uma cadeia de nucleótidos, mas diferentemente do DNA, que forma uma dupla hélice bicatenária, a maioria dos RNAs são monocatenários, embora possam dobrar-se sobre si mesmos. Os organismos celulares utilizam o RNA mensageiro (RNAm) para levar ao ribossoma a informação genética (utilizando a sequência das bases G, A, U, e C que significam guanina, adenina, uracilo e citosina), onde coordenará a síntese de proteínas específicas. A base uracilo é característica do RNA (o DNA por sua vez possui timina). Os nucleótidos do ARN levam o açúcar ribose, daí o seu nome (ribose > ribonucleico), diferentemente do DNA que leva desoxirribose. O RNA transcreve-se a partir do DNA pela acção de enzimas chamadas RNA polimerases.

Algumas moléculas de RNA desempenham um papel muito activo nas células, uma vez que podem catalisar reacções biológicas, controlar a expressão génica, ou perceber e comunicar respostas a sinais celulares. Um destes activos processos é a síntese de proteínas, uma função universal fundamental na qual intervêm vários tipos de RNA: o RNAm leva a informação de como tem que ser a sequência da proteína, o RNAt leva os aminoácidos necessários, e o RNAr é parte constituinte do organelo onde se realiza a síntese, o ribossoma, e tem uma actividade catalítica que une os aminoácidos entre si. As ribozimas são RNAs com função enzimática. Muitos vírus codificam a sua informação genética num genoma de RNA.

Características

O RNA é constituído por uma ribose, por um grupo fosfato e uma base nitrogenada

A composição do RNA é muito semelhante ao do DNA (ácido desoxirribonucleico) contudo apresenta algumas diferenças:

Exemplificação de fórmula estrutural de molécula de ARN
  1. O RNA é formado por uma cadeia simples de nucleotídeos, e não uma de dupla hélice como o DNA. Um filamento de RNA pode se dobrar de tal modo que parte de sua próprias bases se pareiam umas com as outras. Tal pareamento intramolecular de bases é um determinante importante da forma do RNA. Assim, formando pontes intracadeia o RNA é capaz de assumir uma variedade muito maior de formas moleculares tridimensionais complexas do que a dupla hélice de DNA[1].
  2. O RNA tem o açúcar ribose em seus nucleotídeos em vez da desoxirribose encontrada no DNA. Como os nomes sugerem, os dois açúcares diferem na presença ou ausência de apenas um átomo de oxigênio. Os grupos de açúcar do RNA contêm um par oxigénio-hidrogénio ligado ao carbono 2', enquanto apenas um átomo de hidrogénio é ligado ao carbono 2' nos grupos de açúcar do DNA.
  3. Como um filamento individual de DNA, um filamento de RNAé formado de um arcabouço de açúcar-fosfato com uma base ligada covalentemente na posição 1' de cada ribose. As ligações açúcar-fosfato são feitas nas posições 5' e 3' do açúcar, como no DNA. Assim, uma cadeia de RNA terá uma ponta 5' e uma ponta 3'.
  4. Os nucleotídeos de RNA (chamados ribonucleotídeos) contêm as bases adenina (A), guanina (G), citosina (C) e uracila (U), mas esta última pirimidina, está presente em lugar de timina.
  5. O RNA, como a proteína mas não como DNA, pode catalisar importantes reações biológicas. As moléculas de RNA que funcionam como proteínas enzimáticas são chamadas de ribozimas.